تنتمي الحشرات إلى شعبة مفصليّات الأرجل، وهي أحد الأقسام الرئيسية في المملكة الحـيوانيـة، وتحـتوي هـذه الشعـبـة ـ أيضًا ـ على ذوات المائة رجلٍ، والكركند وسرطان البحر، والعقارب، والعناكب، والحيوانات الأخرى ذات الأطراف المفصلية والأجسام الحلقيّة، والهيكل الخارجي، والصفات الأخرى المشابهة لصفات الحشرات. والشعبة مقسمة إلى العديد من الطوائف، ولأفراد كلّ طائفة صفات مشتركة بينها ولا توجد في أفراد أيّ طائفة أخرى. تكوِّن الحشرات طائفة الحشرات. وتلك المجموعة مقسمة إلى العديد من الرتب طبقا لصفات متعددة تشتمل على وجود أجنحة أو عدمها، وتركيب الأجنحة، وأجزاء الفم، وعلى نوع التشكل.

ليس هناك اتفاق بين علماء الحشرات على عدد رتب الحشرات، فمنهم من يعتبر مجموعة معينة من الحشرات تابعة لرتبة معيّنة ومنهم من يقسم المجموعة نفسها بين العديد من الرتب. ولذلك فهناك من علماء الحشرات من يرصد أكثر من 30 رتبة من رتب الحشرات، ومنهم من يرصد أقل من 25 رتبة. والرتب المرصودة في الجدول الموضح في الصفحات التالية تشمل كل مجموعات الحشرات الرئيسيّة.

وتُنظَّم الرتب على حسب درجة رقيّ أفراد كلّ رتبة، ففي بداية الجدول توجد رتب الحشرات البدائية عديمة الأجنحة، تليها رتب الحشرات الأرقى فالأرقى، وهكذا اسم كل رتبه يليه معنى الاسم اللاتيني للرتبة (بين قوسين). يعني المقطع اللاحق (aura) الذنب أو الذيل، والمقطع اللاحق (ptera) الأجنحة ويعني اللفظ (aptera) عديمة الأجنحة.

ويعتقد العلماء أنّ الحشرات قد ظهرت لأول مرة على كوكب الأرض منذ نحو 40IMG مليون سنة، ولقد وُجدت أحافيرها في صخور العصر الكربوني الذي امتد من نحو 360 مليون إلى نحو 290 مليون سنة خلت. وقد وجدت أحافير لبعض الحشرات بكميات كثيرة، وهناك أحفورة لأحد اليعاسيب ذات مدى جناحي يبلغ على الأقل 60سم ومنذ نحو 240 مليون سنة خلت. وفي أواخر العصر الكربوني انقرض كثير من حشرات العصر الكربوني، وبدأت أنواع أخرى في الظهور. وبحلول العصر الجوراسي الذي استمر منذ نحو 205 ملايين سنة و إلى 138 مليون سنة مضت، ظهرت كل رتب الحشرات الحالية.