الخلفية التاريخية للحرب. شكلت كل من فيتنام ولاوس وكمبوديا مستعمرة الهند الصينية الفرنسية، وذلك بداية من أواخر القرن التاسع عشر إلى الأربعينيات من القرن العشرين.واحتلت اليابان الهند الصينية خلال معظم فترة الحرب العالمية الثانية (1939 - 1945م). وقد حاولت فرنسا إعادة سيطرتها على الهند الصينية بعد هزيمة اليابان في عام 1945م. ولكن هوشي منَّه، وهو ثائر فيتنامي شيوعي، نظّم ثورة في فيتنام الشمالية وأعلن استقلال فيتنام.
حاربت فرنسا ضد الفيت منّه، أو الحلف الثوري لاستقلال فيتنام، التابع لهوشي منّه، ولكنها هُزمت عام 1954م. وُقِعت اتفاقيات سلام في جنيف بسويسرا، في عام 1954م. وقضت اتفاقيات جنيف هذه بتقسيم مؤقت لفيتنام، ولكنها نادت بانتخابات على مستوى الدولة في عام 1956م لإعادة توحيد البلاد.

شكل هوشي منّه حكومة شيوعية في فيتنام الشمالية، وأضحى الجنوب يسمى جمهورية فيتنام، ويدعى عادة فيتنام الجنوبية وأصبح نجو دن ديم المناوئ للشيوعية رئيسًا لفيتنام الجنوبية. ورفضت حكومته أن تشارك في انتخابات على المستوى القومي، وكانت قد اقترحت عقد اتفاقيات السلام بجنيف.