توجد ثلاثة أنواع رئيسية من أنظمة تكييف الهواء. يعمل تكييف الهواء الصّيفى على تنظيف الهواء وتبريده والتخلص من رطوبته. ويعمل تكييف الهواء الشتوي على تنظيف وتسخين وإضافة الرطوبة إلى الهواء. ويعمل تكييف الهواء السنوي، على تنظيف الهواء والتحكم في درجة حرارته ومحتوى رطوبته طوال السنة. وتحتوي كل أنظمة التكييف الهوائي على طرق معينة لبث، أو تدوير الهواء المكيَّف خلال الغرف.
تنظيف الهواء. يتحقق ذلك بعدة طرق. تقوم بعض المكيفات بدفع الهواء من خلال المرشحات. وتحتوي المرشحات عادة على صوف الليف الزجاجي المرصوص، أو ألياف معدنية مطلية بزيت لزج، أو أي نوع آخر من اللواصق.
وعند مرور الهواء من خلالها، تلتصق الأوساخ والغبار والسُخَام العالق بالهواء بهذه الألياف. ويمكن تنظيف الهواء أيضا بنفخه خلال رذاذ من الماء يسمى غسالات الهواء. ويحتوي مكيف الهواء الذي يعمل بهذه الطريقة على صف من الرشاشات التي تنفث رذاذاً ناعماً من الماء على الهواء المار بها. فيغسل الماء الأوساخ العالقة بالهواء. وقد تُزود مكيفات الهواء بمرشحات كهروستاتية أو بمُرسِّبات كهروستاتية. وتقوم هذه النبائط بوضع شحنة كهربائية موجبة على جسيمات الأوساخ في الهواء. وتقوم الألواح المجمعة المشحونة بشحنة سالبة بجذب الجسيمات الموجبة بعيدا عن الهواء.

كما يقوم عدد من المكيفات بضغط الهواء خلال قطع نفّاذه من الكربون، تعمل على امتصاص الروائح.

تتطلب شركات المستحضرات الصيدلانية والمستشفيات قدرا كبيراً من الهواء النقي. ولذلك تستخدم مكيفات هواء مجهزة بمرشحات خاصة. وتعمل هذه المرشحات على التخلص من جسيمات الأوساخ التي يصل حجمها إلى IMG,0003ملم. وقد تحتوي مكيفات الهواء على مصابيح خاصة تقتل الجراثيم العالقه بالهواء بالأشعة فوق البنفسجية.

التحكم في درجات الحرارة. بعد القيام بتنظيف الهواء، يجب أن يقوم المكيف بتبريد الهواء صيفا وتسخينه شتاء. ويشعر معظم الناس بالراحة عند درجات حرارية تتراوح بين 22 و26م°.

عندما يراد تبريد الهواء، تقوم بعض المكيفات بتمريره خلال رذاذ من الماء البارد. والرذاذ الذي يقوم بتنظيف الهواء يعمل في الوقت نفسه على تبريده أيضاً. وتقوم مكيفات أخرى بنفخ الهواء فوق ملفات (مجاميع كبيرة من الأنابيب) مملوءة بالماء البارد أو مائع تبريد كيميائي. وقد تستعمل آلات التبريد في تبريد الماء أومائع التبريد الذي يتدفق بدوره خلال ملفات تبريد الهواء. وقد تستعمل أنواع أخرى من المكيفات الماء.

تقوم معظم مكيفات الهواء المستخدمة في المباني الكبيرة بتسخين الهواء عن طريق نفخه فوق ملفات مملوءة بالماء الساخن أو البخار. وتعمل غلاية بالفحم الحجري أو الغاز أو الزيت على إنتاج الماء الساخن أو البخار، وتقوم السخّانات الكهربائية بتدفئة الهواء في بعض مكيفات الهواء. وتحتوي هذه السخّانات على شبكة من الأسلاك المسخنة كهربائيا، حيث يدفأ الهواء عند مروره من خلال هذه الشبكة.




التحكم في الرطوبة. يساعد تبخر الماء من أجسامنا على تبريدها. وعادة ما يكون الهواء رطبا نديَّا في فصل الصيف. ولا يستطيع الهواء الرطب امتصاص كميه إضافية من الرطوبة، كما يفعل الهواء الجاف. لذلك نجد صعوبة في تبريد أجسامنا في الطقس الرطب، لأن الهواء لايمتص العرق منها. يعتمد مقدار الرطوبة التي يفقدها الناس من خلال العرق على نوع فعاليتهم وحركتهم، إذ يعرق ـ على سبيل المثال ـ مشاهدو لعبة كرة القدم أكثر من مشاهدي الأفلام. ويقوم مكيف الهواء بالتخلص من الهواء الحار الرطب في الغرفة ويزودها بالهواء البارد الجاف. وإلا بقي الهواء لزجًا، وشعر الإنسان بعد ذلك بفترة قصيرة بعدم الراحة.

يسمى مقدار الرطوبة في الهواء مقارنة بما يستطيع الهواء استيعابه من رطوبة بالرطوبة النسبية.