للسجون أربعة أغراض رئيسية هي 1- الجزاء، 2- الإقصاء، 3- الردع، 4- الإصلاح أو إعادة التأهيل. يعني الجزاء العقوبة على الجرائم المرتكبة ضد المجتمع. وسلب المجرمين حريتهم هو طريقة لجعلهم يدفعون ثمن جرائمهم للمجتمع. والإقصاء هو إبعاد المجرمين من المجتمع حتى لا يؤذوا الأبرياء من الناس. والردع هو منع الجرائم التي يمكن أن تحدث مستقبلاً. والإصلاح يشمل النشاطات التي يتم إعدادها لتحويل المجرمين إلى مواطنين ملتزمين بالقانون. وقد يشمل توفير خدمات برامج تعليمية في السجن، وتعليمهم مهارات العمل، وتقديم إرشادات بمساعدة الاختصاصيين النفسيين والاجتماعيين.

إن الأغراض الأربعة للسجون لم يُعْتَنَ بها بطريقة متساوية خلال السنوات الماضية. ونتيجة لذلك، فإن السجون تتفاوت من حيث الموظفين العاملين فيها، ومن حيث تصميم مبانيها، وكذلك من حيث عملياتها.