كلب السبانيل ينتمي إلى فصيلة كبيرة من الكلاب تضم سلالات مثل كلاب الواتر الأمريكي والكلمبر والكوكر والكوكر الأمريكي والسبرنجر الإنجليزي والفيلد والواتر الأيرلندي والسوسكس وسبرنجر الويلزي وأخيرًا البريتاني. ويمكن اعتبار الكلب الصغير السبانيلي وكينج تشارلز من تلك السلالة، أما نوع التشن الياباني، فإنه على الأرجح ليس منها.

يبدو أن سلالة كلاب السبانيل انحدرت من كلب أسباني ولهذا أطلق عليها هذا الاسم المُشتق من كلمة أسبانيا. وكل أنواعها كلاب رياضية باستثناء الكلاب الصغيرة. وكلب السبانيل هادئ، ويحبُّ الصيد في البراري، وهو رفيق وصياد جيد ويربى في المنازل في المجتمعات التي تهتم بمثل هذه الهوايات.

وكل كلاب السبانيل لها فراء طويلة ناعمة باستثناء البريتاني، ولها آذان طويلة وكبيرة، وعيون مستديرة، وجبهة عريضة، وأجساد وأطراف قوية.

وتتبع كل كلاب السبانيل نفس أساليب صيد الطرائد باستثناء البريتاني، فهي تبحث في الأرض التي تقع في مرمى بندقية الصياد. وعندما يشم الكلب طريدة، يعمل على تخويفها كي يجعلها تجري أو تطير. وعندما يطلق الصياد النار ينتظر السبانيل الأوامر، ثم يفتش عن الطريدة المصابة، ويأتي بها للصياد.