الشلال هبوط مفاجئ لنهر أو جدول. وتحدث الشلالات عادة حيث يعبر النهر صخورا صلبة تقاوم التعرية الجوية تحدث مظاهر مماثلة تسمى منحدرات الماء في قطاعات أنهار حيث يزداد الانحدار وينساب الماء أسرع من المعتاد.

تمثل الشلالات ومنحدرات الماء انكسارًا في انحدارية القطاع الجانبي لمجرى النهر الواقع بين منبعه ومصبه. وتُسمَّى الشلالات ذات الحجم الكبير من المياه، مثل شلالات فكتوريا على نهر الزمبيزي، شلالات، ولكن الجغرافيين يستعملون هذا المصطلح لمنحدرات الماء. وعلى سبيل المثال فإن الشلالات على نهر النيل هي منحدرات ماء. أما الصابات فهي شلالات مياهها قليلة. ويستعمل الجغرافيون أيضًا مصطلح الصابات للشلالات الصغيرة التي تهبط في متابعة من الانخفاضات.

تعتبر شلالات آنجل في فنزويلا بمجموع سقوط 979م أعلى شلالات المياه في العالم. أما الشلال الذي به أعظم متوسط سنوي لانسياب المياه فهو شلال بويوما (ستانلي سابقًا) بالكونغو الديمقراطية (زائير). وأعرض الشلالات المائية هو شلال خون، 10,8كم عرضًا على نهر الميكونج في لاوس.

تشكل الشلالات عوائق للملاحة بوساطة القوارب ولكنها يمكن أن تكون ذات قيمة عالية لأن سقوط المياه عادة ما يستخدم في إنتاج القدرة الهيدروكهربائية.