المدينة الحرة دولة ـ مدينة مستقلة استقلالاً تامًا أو شبه تام ولها حكومتها الخاصة بها. وقد نشأ كثير من هذه المدن في ألمانيا خلال العصور الوسطى. وقد حصلت المدن الحرة الألمانية الأولى على استقلالها في القرن الثالث عشر الميلادي مكافأة لها لأنها أعانت الإمبراطورية المقدسة ضد النبلاء. أصبحت المدن الحرة مثل: بريمن وهامبورج ولوبيك ولايات في الإمبراطورية الألمانية عام 1871م ولكنها احتفظت بامتيازات جمركية مهمة حتى عام 1888م وكانت دانزيج (الآن غدانسك، في بولندا) وفيومي (الآن ريجيكا في كرواتيا) مدينتين حرتين لفترة تحت عصبة الأمم. ويمكن أن تعتبر مدينة الفاتيكان في العصر الحديث مدينة حرة.