مجلس الشيوخ أحد الهيئتين اللتين يناط بهما مهمة سن القوانين في كثير من السلطات التشريعية لدول مختلفة. وفي العديد من السلطات التشريعية يعرف المجلس الأدنى بمجلس النواب. وفي معظم الحالات يكون مجلس الشيوخ المجلس الأصغر حجمًا. وتوجد لدى كثير من الدول هيئة تشريعية وطنية بها مجلس للشيوخ، ومن بينها الولايات المتحدة وكندا وأستراليا وفرنسا وإيطاليا وجمهورية أيرلندا.

وتوجد هيئة تشريعية تتكون من مجلسين لدى نحو نصف أمم العالم، ولكن ليست كل المجالس العليا تعرف باسم مجلس الشيوخ، وكثير من الأمم يكون التمثيل في مجالسها الدنيا مجالس النواب وفقًا لعدد السكان. أما مجالسها العليا مجالس الشيوخ، فتمثل كل ولاية فيها بشكل متساو.

ومعظم مجالس الشيوخ التي لايتم اختيارها مباشرة من قبل الناخبين تكون سلطاتها مقيدة إلى حد كبير. وعلى سبيل المثال فإن مجلس الشيوخ الكندي، الذي يتم تعيين أعضائه من قبل الحاكم العام بتوصية من رئيس الوزراء، لا يملك سلطة تقديم مشاريع القوانين المتعلقة بالمصروفات المالية، كما لا يستطيع تعطيل إجازة التعديلات الدستورية التي صدّق عليها مجلس العموم. أما مجلس الشيوخ الأيرلندي، الذي يتم تعيينه جزئيًا وينتخب من قِبَل مسؤولين آخرين، فإنه يعمل أساسًا هيئة استشارية.