الهيئة التشريعية فرع من حكومة يقوم بوضع القوانين. وفي بريطانيا وكندا تُسمى الهيئة التشريعية الوطنية البرلمان. وفي الولايات المتحدة تُسمى الكونجرس، وفي أيرلندا تسمى أويريكتاس وفي اليابان تسمى دايت. ومعظم الهيئات التشريعية لديها سلطة إجازة القوانين التي تسمى أحيانًا تشريعات، والتي يتحتم على جميع المواطنين الامتثال لها. وأحيانًا تكون للهيئات التشريعية سلطات أكبر من سلطات الرئيس التنفيذي للحكومة، وتستطيع أن تشرف على نشاطات الرئيس وتنظمها.

وفي أشكال الحكومات البرلمانية كالتي في بريطانيا وكندا، يحدد البرلمان تعيين رئيس الوزراء ومجلس الوزراء. وتستطيع الوزارة البقاء في الحكم فقط ما دامت تحصل على تأييد غالبية الهيئة التشريعية. أما في النظم الرئاسية، كما في الولايات المتحدة، فيتم انتخاب الرئيس لعدد محدد من السنوات. ويبقى الرئيس في الحكم لتلك الفترة حتى بدون تأييد غالبية الهيئة التشريعية.

تنقسم معظم الهيئات التشريعية اليوم إلى مجموعتين منفصلتين تسميان مجالس. وتسمى الهيئة التشريعية في هذه الحالة سلطة تشريعية ذات مجلسين. وهذان المجلسان في بريطانيا هما مجلس اللوردات، ومجلس العموم. أما في الولايات المتحدة فهما: مجلس الشيوخ، ومجلس النواب. وفي كندا هما: مجلس الشيوخ ومجلس العموم. وفي معظم الهيئات التشريعية ذات المجلسين، يجب أن يُجاز مشروع القانون من كلا المجلسين قبل أن يُصبح قانونًا. أمّا في بريطانيا فإن موافقة مجلس العموم هي الضرورية لإجازة أي قانون يتعلق بالمسائل المالية.

في مجلس الشيوخ الأمريكي تمثّل جميع الولايات بالتساوي بصرف النظر عن عدد سكانها. ولكن أعضاء مجلس النواب الأمريكي يتم تقسيمهم على الولايات حسب عدد سكانها. وتشبه غالبية الهيئات التشريعية في الولايات المتحدة الهيئة التشريعية القومية من حيث التنظيم وطريقة العمل، ولكن ولاية نبراسكا لها هيئة تشريعية ذات مجلس واحد، ويتم اختيارها على أساس عدد السكان. وتسمى مثل هذه الهيئة هيئة آحادية المجلس. وقد قضت المحكمة العليا في الولايات المتحدة عام 1964م بأن يكون التمثيل في كل من مجلسي الهيئة التشريعية الأمريكية على أساس عدد السكان.

تعقد معظم الهيئات التشريعية القومية جلسة عادية كل عام. ويمكن عقد جلسات خاصة لمواجهة المشاكل التي تظهر بين الجلسات العادية.

ينتخب أعضاء الهيئات التشريعية لعدد متفاوت من السنوات، فأعضاء مجلس العموم البريطاني يتم انتخابهم لفترة خمس سنوات.

وفي المدن تسمى الهيئة التشريعية عادةً المجلس التشريعي للمدينة. أو المجلس العمومي، أو مجلس المدينة. وفي بعض المدن تسمى الهيئة التشريعية لجنة المدينة. والقوانين التي تُجيزها المجالس التشريعية للمدينة تسمى قوانين محلية.