الوادي حوض أو منخفض طبيعي على سطح الأرض. تمتد الأودية بين السهول والهضاب والجبال. وتسيل الأنهار والسيول التي تتدفق في الأودية، تدريجيًا من الأراضي الداخلية إلى المحيط. وتمتاز أراضي الأودية بخصوبتها، مما يجعلها صالحة للزراعة. وتتشابه الأودية في الشكل، ويُسمى أسفل الوادي أرضية الوادي. وتنحدر معظم أراضي الأودية في اتجاه مجرى النهر. وللأودية الجبلية أرضية ضيقة ولكن تمتد أرضية الوادي في السهول المنخفضة لعدة كيلومترات في العرض. وتُسمى أرضية الوادي الموازية لضفة النهر بالسهل الفيضي، وعندما يفيض النهر فوق ضفتيه، تغمر مياهه سهل الوادي. وفي بعض الأحيان، يكون مثل هذا الفيضان مفيدًا، لأنه يخصِّب الأرض بإضافة مواد غذائية للتربة. أما الفيضانات العنيفة فقد تجرف المحاصيل، والأبنية وأحيانًا تقتل الناس.

تسمى جوانب الوادي حوائط الوادي، أو منحدرات الوادي. أما التقاطع الذي ينتج من التقاء منحدر واديين متجاورين فيسمى خط تقسيم المياه.


أنواع الأودية. سمِّيت أنواع عديدة من الأودية على حسب مظهرها. فالوادي العميق بحوائطه الشديدة الانحدار يُسمى أخدودًا. وأحد أشهر الأخاديد، هو الأخدود الإفريقي العظيم. انظر:وادي الأخدود العظيم. وتسمى الأودية الساحلية التي غمرتها مياه المحيط الأودية المغمورة. وعندما يلتقي واديان، تلتقي أرضيتيهما على مستوى واحد.

وفي بعض الأحيان، ترتفع أرضية الوادي الجانبي عن أرضية الوادي الرئيسي عند نقطة الالتقاء، وعندئذ يُسمى الوادي الجانبي الوادي المعلق. وعندما يتدفق نهر في الوادي المعلق، ربما يُكوِّن شلالاً عند دخوله الوادي الرئيسي. وليست كل الأودية على الأرض، فهناك أخاديد عميقة تحت سطح البحر في المنحدرات الأرضية الخارجة من أرضية المحيط إلى طرف الإفريز القاري.


كيف تتكون الأودية. تتكون معظم الأودية على الأرض اليابسة بفعل جريان مياه الأنهار، والجداول، وبفعل التعرية التي تحدثها المنحدرات المؤدية لها. تحرك التعرية المواد إلى المنحدرات المؤدية إلى أرضية الوادي، حيث تحملها المياه إلى بحيرة أو إلى المحيط، وربما يزداد مجرى المياه عمقًا. وتتكون الأودية المعلقة، في الغالب، عندما تكون التعرية في الوادي الرئيسي أكثر منها في الوادي الجانبي.

يتكون الوادي أيضًا، عندما ينخفض جزء كبير من سطح الأرض عن المنطقة المحيطة به، ويسمى الوادي المتكوِّن بهذه الطريقة، وادي الأخدود. ويمتد أحد هذه الأودية حوالي 6,40IMGكم، من بحيرة طبرية جنوبًا عبر البحر الأحمر وإلى جنوب شرقي إفريقيا.

الأودية المتجمدة. هي الأودية التي توسعت بفعل المثالج، وتوجد هذه الأودية في أعالي قمم الجبال، وتشبه شكل حدوة الحصان.