اللنثانيوم عنصر فلزي ناعم، أبيض فضّي، يفسد بسرعة عند تعرضه للهواء. ويوجد اللنثانيوم في خامات الأرض المعدنية النادرة مثل المونازيت والباستنازيت، ويمكن إنتاجه أيضاً في المفاعلات النّوويّة بوساطة انشطار اليورانيوم أو الثوريوم أو البلوتونيوم. وكان الكيميائي السويدي كارل موساندر أوّل من تعرّف على اللنثانيوم في عام 1839م. واللنثانيوم كلمة يونانية معناها المختبئ أو المختفي.

يشكِّلُ اللنثانيوم قسماً من خليط معدني يدعى معدن ميش يستعمل في صنع أحجار القداحة لإشعال لفائف التبغ. ويضاف أكسيد اللنثانيوم إلى الزجاج المستعمل في صناعة عدسات الكاميرا، وذلك من أجل زيادة قابليتها لكسر أشعة الضوء.

العدد الذري للنثانيوم هو 57، ووزنه الذري هو 138,906، وينصهر في درجة 921°م، ويغلي في درجة 3,457°م.