تؤدي الكبد عددًا من الوظائف المنفصلة أكثر من أي عضو آخر في الجسم. وتتمثل وظائفها الرئيسية في مساعدة الجسم على هضم الغذاء واستخدامه ومساعدته أيضًا على تنقية الدم من النفايات والسموم.


هضم الطعام واستخدامه. إفراز الصفراء أحد أهم الوظائف الهضمية للكبد. وتتكون الصفراء من أملاح الصفراء والمواد الأخرى. وتؤثر أملاح الصفراء على الدهون في الأمعاء الدقيقة؛ فهي تساعد على تكسير كُرات الدهن حتى تستطيع الأنزيمات في الأمعاء أن تحول جزيئات الدهن إلى حموض دهنية وجليسيرول.

وتُنظّم الكبد أيضًا الكميّات التي تتلقاها خلايا الجسم من مغذيات معيَّنة. وتفكك الأنزيمات الهاضمة البروتينات إلى حموض أمينية في الأمعاء، وتفكك المواد الكربوهيدراتية إلى سكَّريَّات بسيطة في مقدمتها الجلوكوز. ويحمل الدم هذه المواد الغذائية وكذلك الفيتامينات والمعادن والحموض الدهنية والجليسيرول إلى الكبد. وتستبعد الكبد الجلوكوز الزائد من الدم، وتخزنه في صورة مركب شبيه بالنشا يسمَّى الجليْكُوجين. ويعمل الجلوكوز بمثابة وقود رئيسيّ لخلايا الجسم. وتحوّل الكبد الجليكوجين إلى سكر تطلقه في الدم عندما يحتاج الجسم إلى طاقة. كما تحوّل الكبد الحموض الدهنية والحموض الأمينية إلى جلوكوز عندما ينخفض مخزونها من الجليكوجين. وبهذه الطريقة، تساعد الكبد خلايا الجسم على ضمان حصولها على مدد دائم من الوقود. وتؤدي الكبد دورًا أساسيًّا أيضًا في اختزان فيتامينات معيَّنة، حيث تختزن فيتامين أ وكذلك فيتامينات د، هـ، ك بالاضافة إلى مجموعة فيتامينات ب المركب، كما تختزن الحديد والمعادن الأخرى.


تنقية الدم. تقوم خلايا الكبد بترشيح المواد الضارَّة من الدم. وتشمل هذه المواد المبيدات الحشرية والعقاقير والمضافات الغذائية والمواد الكيميائية الصناعية. وتقوم الإنزيمات في خلايا الكبد بتحويل بعض هذه المواد إلى مركبات تذوب في الماء. ثم يحمل الدم هذه المواد إلى الكُلىَ التي تطردها في البول. وتفرز الكبد المواد الضارَّة الأخرى في الصفراء، كما ترشح من الدم أيضًا كثيرًا من البكتيريا والفيروسات والكائنات الدقيقة الأخرى. وتحيط خلايا خاصة في الكبد بهذه الكائنات الدقيقة وتهضمها بطريقة كيميائية.

وفضلاً عن ذلك، ترشح الكبد النفايات التي ينتجها الجسم. وتطلق كريات الدم الحمراء عندما تموت الهيموجلوبين؛ وهو المركب الذي يمكنها من حمل الأكسجين. وتقوم خلايا في الكبد والأعضاء الأخرى بتفكيك الهيموجلوبين إلى مواد متعددة تشمل الحديد وصبغة صفراء محمرة تسمى بليروبين. وتفرز الكبد البليروبين في الصفراء، وتختزن الحديد لاستخدامه في إنتاج كريات الدم الحمراء الجديدة. وتُخلِّص الكبد الجسم أيضًا من النشادر (الأمونيا)، وهو نفاية سامة تتكَّون عندما تتحول الحموض الأمينية إلى مركبات أخرى في الكبد، إذ تحوِّل الكبد النشادر إلى يوريا وهي المادة التي تخرج أخيرًا مع البول.


وظائف أخرى. تصنع الكبد بروتينات الدم المختلفة وتشمل: الأَلْبُومين (الزلال) والجُلوْبولينَات والفْيبِرينُوِجين.

يساعد الأُلْبُومِين على منع البلازما ـ وهي الجزء السائل من الدم ـ من التسرب خارج جدران الأوعية الدموية، وتساعد الجُلوبولينات الجسم على مكافحة المرض. ويمكن الفيبرينوجين الدم من تكوين جَلْطة لسد الأوعية الدموية المصابة .

ويفرز الكبد الكولسترول أيضًا؛ وهو مادة دهنية يستخدمها الجسم في بناء أغشية الخلايا وصناعة هورمونات معيَّنة مثل الهورمونات الجنسية. والهورمونات مواد كيميائية تؤثر على وظائف الجسم المتعددة. وتستخدم خلايا الكبد الكولسترول في صناعة أملاح الصفراء.