الكافيين مادة صلبة لا رائحة لها، تميل قليلاً إلى المرارة، وهي منشطة توجد بكميات قليلة في القهوة والشاي وبعض المشروبات الخفيفة. يذوب الكافيين في الماء والكحول، وله حبيبات تشبه الإبر، وعندما يؤخذ الكافيين بكميات قليلة فإنه يسرع بالدورة الدموية ويعدُّ غير ضار لمعظم الناس. أما إذا أخذ بكميات كبيرة فإنه يسبب توتر الأعصاب، وعدم القدرة على النوم. وقد يسبب استعمال الكافيين أيضاً وجع الرأس والاضطرابات الهضمية، وتبين أن هناك علاقة بين الكافيين وظهور التشوهات عند الولادة لدى الحيوانات التي تجرى عليها التجارب، وتنصح النساء الحوامل بتجنب الاستهلاك الزائد للكافيين.

تم استخراج الكافيين من النباتات في شكله الصافي عام 1820م. ويمكن الآن صنعه في المختبر. يستعمل الكافيين مُنشّطاً للقلب والجهاز العصبي في بعض الاضطرابات التي تصيب الإنسان، ويوجد في عدد من المسكنات التي يمكن تناولها دون استشارة الطبيب، وهو علاج للتسمم الناتج عن تناول الكحول والأفيون، والعقاقير الأخرى التي تسبب بطء حركة الجهاز العصبي والصيغة الكيميائية للكافيين هي: C8 h10 n4 o2 . H2o