روبرت فولتن (1765 - 1815م). مخترع أمريكي ومهندس مدني وفنان معروف بتصميمه وبنائه أول قارب بخاري ناجح تجاريًا، كما ساهم في تطوير الغواصات.


السنوات الأولى. ولد فولتن في 14 نوفمبر عام 1765م في مزرعة بمقاطعة لانكستر بولاية بنسلفانيا بالولايات المتحدة الأمريكية، وذهب إلى فلادلفيا بالولاية نفسها في سن 17 عامًا وتدرب لدى صائغ، ثم بدأ يكسب شهرة بوصفه نقاشًا يقوم بالنقش والتصوير على العاج للخواتم والعقود والأشياء الأخرى التي يبيعها الصائغ. وقد وفر مبلغًا كافيًا لشراء مزرعة لأمه.

وفي سن 21 عامًا ذهب إلى إنجلترا للدراسة مع الفنان الأمريكي بنجامين وست. وفي لندن كان فولتن قادرًا على معيشة متواضعة بوصفه فنانًا ولكن اهتمامه بالتطورات العلمية والهندسية تزايد. وبعد عام 1793م، مارس الرسم هواية، ثم سافر ودرس العلوم والرياضيات، وتعلم أيضًا الفرنسية والإيطالية والألمانية.


المخترع. أولى فولتن حماسة لتطوير القنوات والترع وصمم نوعين من قوارب القنوات ونظام أسطح مائلة لتحل محل أهوسة القنوات، كما صمم آلة كحت لشق القنوات حول فولتن انتباهه إلى الغواصة حوالي عام 1797م، وتنبأ بأن الغواصات قد تؤثر كثيرًا في الحرب البحرية وظن أنها قد تقلل من القرصنة. وكانت غواصات فولتن التجريبية قادرة على الغطس والطفو على السطح ولكن لم تحل أبدًا مشكلة الدفع تحت الماء.

وفي عام 1802م قام روبرت ليفنجستون، الوزير المفوض للولايات المتحدة في فرنسا بشد انتباه فولتن إلى الاهتمام بتطوير القارب البخاري، وأصبح ليفنجستون الشريك العملي لفولتن. وأنزل قاربًا تجريبيًا إلى نهر السين في مارس عام 1803 ولكنه غرق. أما القارب الثاني الذي بني في نفس السنة فقد عمل بنجاح.


الكليرمونت. أشرف فولتن على بناء قارب بخاري في نيويورك في 1807م وسماه قارب نهر الشمال البخاري، ولكنه أصبح فيما بعد يعرف باسم كليرمونت. وفي 17 اغسطس 1807م بدأت السفينة أول رحلاتها الناجحة أعلى نهر هدسون من مدينة نيويورك إلى ألباني بولاية نيويورك. وبعد إدخال بعض التعديلات أبحرت في رحلات منتظمة للركاب في نهر هدسون. لم تكن الكليرمونت أول قارب بخاري يُبنى ولكنها كانت أول سفينة تصبح ناجحة من الناحيتين العملية والمالية. ويرجع جزء من نجاح فولتن إلى اهتمامه براحة الركاب. وبعد نجاح أول قارب له ماليًا وميكانيكيًا بنى قوارب أخرى ومد نشاطه إلى الأجزاء الأخرى من البلاد.

صمم فولتن وبنى سفينة حربية اسمها فولتن الأول للدفاع عن ميناء نيويورك في حرب 1812م ولكن لم تخض أي معركة.