البلعوم أُنبوب مخروطيّ الشكل، يربط الأنف والفم بصندوق الصوت والمريء. ويبلغ طول البلعوم 13سم، وله جدران عضلية مبطَّنة بأغشية مخاطية. ويستخدم البلعوم ممرّاً للهواء والطعام معاً. وعلاوة على ذلك، يقوم البلعوم بدور مهم في الكلام، خاصة في إخراج أصوات حروف العلة.

وعندما يتنفس شخص، فإن الهواء يدخل البلعوم من الأنف أو الفم، ثم يمر خلال الحنجرة (صندوق الصوت) والرغامى (القصبة الهوائية) إلى الرئتين. ويُعْكَس هذا المسار عندما يُخرج المرءُ زفيراً .

ويدخل الطعام البلعوم من الفم. وعندما يبلع الشخص طعاماً، تسدّ اللَّهاة فتحة الحنجرة، وتنغلق الحبال الصوتية تلقائيًا. وتمنع هذه الحركات دخول الطعام في الرغامى، وبدلاً من ذلك فإنه يمر أسفل المريء إلى المعدة