البَطْرِيَرْك اسم قديم كان يُطلق على راعي الأسرة، أو حاكم القبيلة. ويزعم اليهود أن كلاً من إبراهيم وإسحاق ويعقوب ـ عليهم السلام ـ بطاركة (آباء) لهم. وقد أطلق هذا الاسم في تاريخ اليهود على رئيس السانهدرين وهو أعلى مجلس حاكم لليهود.

وقد استخدم النصارى الأوائل هذا اللقب لتكريم أساقفة أكبر الكنائس، وأكثرها أهمية، فقد أطلق على أساقفة روما والإسكندرية وأنطاكية في بداية القرن الرابع الميلادي. ومع مطلع القرن السادس الميلادي أصبح اللقب يطلق على أساقفة القدس والقسطنطينية.

ويطلق على البابا في الكنيسة الرومانية الكاثوليكية لقب بطريرك الغرب، ولا يزال بعض رؤساء الأساقفة في الكنيسة الرومانية الكاثوليكية يحملون هذا اللقب، فقد حمله كرادلة الإسكندرية وأنطاكية، كما يُلقّب به بعض رؤساء الكنائس الأرثوذكسية. وتعد كل الكنائس الشرقية أسقف القسطنطينية قائدًا روحيًا لها ويُطلق عليه لقب البطريرك المسكوني