البريون جسم مجهري يسبب داء الأعصاب المسمى الرعاش المميت للأغنام والماعز. وعندما يهاجم هذا المرض المميت الحيوان يقوم بتدمير الجهاز العصبي المركزي تدريجياً.

وتركيب البريون لم يتحدد بشكل قاطع، إلا أن العلماء يعتقدون أنه لايحتوي على الحمض النووي أي المركب الكيميائي الموجود في كل خلايا الكائنات الحية المعروفة حتى الآن.

وقد اتضح بالبحث أن تكوين البريون يحتوي على البروتين. وفي الحالة المرضية التي يسببها ـ وهي داء الأعصاب المميت ـ فإن اطرادكمية هذا النوع من البروتين ووجوده في خلايا الحيوانات، يعوق الأنشطة الطبيعية في الخلايا، وكذلك وظائف الجهاز العصبي. ومع ذلك فلم يتضح بعد كيف يُسبب وجود البروتين هذا الشذوذ.

ويعتقد العلماء أن البريون يسبب أمراضاً بعينها في الجهاز العصبي المركزي للإنسان. فمثلاً يفترض أنه السبب وراء مرض ألزهايمر الذي يصيب ذاكرة المسنين بالتدهور.