الانتخابات الأولية إجراء تمهيدي لاختيار المرشحين لانتخابات المناصب العامة في الولايات المتحدة الأمريكية. وفيه يقوم الحزب بإجراء انتخاب بين أعضائه لاختيار الأعضاء الذين سيمثلون الحزب في الانتخابات العامة القادمة.

ويمكن أن يرشح أيُّ عدد من أعضاء الحزب أنفسهم في الانتخاب التمهيدى، ولكن الفائزين فقط هم الذين يمثلون الحزب في الانتخاب العام.وتساعد الانتخابات الأولية الأحزاب على معرفة أي من المرشحين يفضله أعضاء الحزب. وعندما يدخلُ عدةُ مرشحين انتخابات تمهيدية، فقد يحصل الفائز على أقل من 50% من الأصوات. لذلك فإن بعض الولايات خصوصًا في الجنوب، تقوم بانتخابات تصفية، يتنافس فيها اثنان من الأعضاء الحاصلين على أعلى الأصوات، أحدهما ضد الآخر.


الانتخابات الأولية المباشرة وغير المباشرة. الانتخابات الأولية المباشرة هي أكثر أنواع الانتخابات الأولية انتشارًا. وفيها يقوم عدد من الأشخاص الراغبين في ترشيح أنفسهم بتقديم التماس لتسجيل أسمائهم للاقتراع. وهنا يقوم الناخبون بالاقتراع المباشر، لاختيار مرشحهم المختار. أما في الانتخاب غير المباشر فيقوم أعضاء الحزب بالاقتراع على المندوبين، الذين يحضرون مؤتمر الحزب، حيث يقومون باختيار المرشحين.


الانتخابات الأولية المفتوحة والمغلقة. يُعتبر الانتخاب مغلقًا حينما يتحتم على الناخب أن يختار حزبًا ما، إما عند تسجيله للاقتراع أو خلال الاقتراع نفسه. ويقوم أعضاء الحزب بالاقتراع على مرشحين من حزبهم فقط، فتصبح المنافسة في حزبهم مغلقة بالنسبة لأعضاء الأحزاب الأخرى. أما الانتخاب من النوع المفتوح، فيتسلم الناخب تذكرة انتخابية بها كل الأحزاب المشتركة في الانتخاب، ويختار الحزب والمرشحين داخل حجرة الاقتراع الشامل. وفيه يختار الناخب مرشحين من أحزاب مختلفة.


الانتخابات الأولية اللاحزبية. تُستخدم هذه الانتخابات لمجالس إدارات المدارس القضائية والانتخابات المحلية. وهنا يتم تسجيل المرشحين في الاقتراع دون أي إشارة لانتمائهم السياسي. ويختار الناخب أحسن المرشحين على أساس مواهبهم من الفائزين بأعلى الأصوات فيما بينهم في الانتخابات العامة.


انتخابات الرئاسة التمهيدية. وهي مستخدمة في أكثر من نصف عدد الولايات الأمريكية، لاختيار ممثلين لحضور المؤتمر القومي للحزب. ويقوم كل مرشح عندما يدخل الانتخابات بتقديم قائمة بعدد المندوبين، الذين تعهدوا بمساندته في المؤتمر. ويقوم أعضاء الحزب بإعلان اختيارهم لتعيين مرشح الرئاسة بالتصويت لمجموعة المندوبين الموالين لهذا المرشح. وُتعقد الانتخابات التمهيدية لاختيار ثلثي المندوبين في الشهور الأولى لعام انتخابات الرئاسة.


نبذة تاريخية. قبل استخدام أسلوب الانتخابات التمهيدية، كانت الأحزاب السياسية تعين مرشحيها في مؤتمرات الحزب واجتماعات تعيين مرشح الرئاسة. وكثيرًا ماقام رؤساء الأحزاب السياسية بالتلاعب والاتفاقات المشبوهة لصالح مرشحين بعينهم، ليفوزوا بالأصوات الكافية، فانقلب الناس معادين لنظام مؤتمر تعيين مرشح الرئاسة، لكونه غير ديمقراطي ويمكن إفساده. وطالبت حركات الإصلاح باستبعاد تحكُّم الزعماء السياسيين، وإسقاط نظام مؤتمر تعيين المرشحين للرئاسة.

وفي عام 1903م أصدرت ولاية وِسْكُنْسِن أول قانون للانتخابات الأولية، وفي خلال عشر سنوات حذت معظم الولايات حذوها. واليوم تستخدم كل ولاية أحد أشكال الانتخابات الأولية المذكورة آنفًا للترشيح للوظائف العامة، إلا أن عدة ولايات مازالت تتمسك بنظام اجتماع الحزب لاختيار مرشحي الرئاسة