الاختطاف حالة القبض على شخص واحتجازه دون رغبته. وكان العبيد يُختطفون ويُباعون في سوق النّخاَسة. وكان البحارة يُؤسَرون ويُجبرون على العمل في السفن. وفي بداية القرن التاسع عشر الميلادي كانت السفن في أغلب الأحيان تُجبَرُ على التوقُّف ويُجبر العاملون فيها على العمل في سفن أُخرى. ويُعدُّ أي اعتقال غير قانوني صورة من صور الاختطاف. ويختطف المجرمون الفارون أحيانًا شخصًا أو أكثر من الناس ويتخذونهم رهائن ليقلّلوا من فرصة القبض عليهم. كما أن اختطاف النساء جريمة يعاقب عليها القانون.

أصبح الاختطاف من أجل الفدية شائعًا خلال العشرينيات والثلاثينيات من القرن الحالي، ومن الحالات الشهيرة في عام 1932م اختطاف ابن الطيار الأمريكي تشارلز ليندبيرج وقتله. وفي الوقت الحالي، زاد الإرهابيون السياسيون من استخدام الاختطاف لمحاولة إجبار الحكومات على تنفيذ مطالبهم.